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媽祖為中國沿海各省居民主要信仰之一,在台灣,媽祖與王爺更為居民最主要之二種信仰。有關媽祖是否有其人,自宋至今,存有二種不同之看法。其一以媽祖為宋代興化軍莆田縣湄洲嶼林氏女,死後為人崇拜而成神。

此一說法,為大部份人所接受。其次則認為媽祖未必真有其人,所謂天妃、天后皆為水神之本號。如元末,劉基於『台州路重建天妃廟碑』,即云:太極散為萬彙,惟天為最大,故其神謂之帝。地次於天,其祇后也。其次最大者莫如海,而水又為陰類,故海之神降于后,曰妃。而加以天,尊之也。

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又如柳貫,於『敕賜天妃廟新祭器記』亦有:『海神之貴祀曰天妃,天妃有事於海者之司命也。』之說法。清人趙翼,於所撰『陔餘叢考』卷三十五,天妃條即云:竊意神(媽祖)之功效如此,豈林氏一女子所能。蓋水為陰類,其象維女,地媼配天則曰后,水陰次之則曰妃,天妃之名即謂水神之本號可,林氏女之說不必泥也。

劉基等人有此看法,肇因於各類文獻記載之媽祖傳說,只見媽祖成神後之靈異事蹟,罕見敘述媽祖生前史事,偶有敘及,亦多語涉玄渺。

現存宋、元兩代記載有關媽祖之文獻,年代最早者為黃公度所撰,題順濟廟詩,所述內容
最詳盡者,為咸淳臨安志所錄,丁伯桂順濟聖妃廟記。
黃公度詩云:

桔木肇靈滄海東,參差宮殿崒晴空;平生不厭混巫媼,己死猶能效國功。
萬戶牲膠無水旱,四時歌舞走兒童;傳聞利澤至今在,千里桅檣一信風。

黃公度題順濟廟詩雖僅有五十六字,然卻已敘及媽祖生前、死後事蹟及當時百姓熱烈崇祀之情形。
年代僅次於黃公度者,為陳宓所撰白湖順濟廟重建寢殿上梁文。

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文云:
昔稱湘水神靈,獨擅南方,今仰白湖香火,幾半天下。祠宇殆周於甲子,規摹增煥於此時。妃正直聰明,福同於天道,周匝宏博,利澤覃于海隅。人人盡得所求,戶戶願殫其力,不日遂成於邃宅,凌霄有類於仙居。用赫厥靈,以報有德。神豈厭舊,眾惟圖新。脩梁既舉於佳辰,善頌宜騰於眾口。

 兒郎偉拋梁東,獵獵神旗照海紅;但見舢臚來又去,密俾造化不言功。
兒郎偉拋梁西,石室雲巖晚照齊;膚寸便為千里潤,農夫不復卜朝隮。
兒郎偉拋梁南,地勝長魁鼎足三;海腳東來連地遶,壺巔直上與天參。
兒郎偉拋梁北,塞上狼煙今永息;山行水宿絕偷攘,浙外淮濡來菽麥。
兒郎偉拋梁上,十萬人家環首向;風馬雲車自往來,錦衣瓊珮相飄颺。
兒郎偉拋梁下,斥鹵瀰漫開沃野;黃雲收盡月華明,簫鼓聲中渾福蝦。

伏願上梁之後,神人安妥,年穀順成。賈無風雨之災,士有雲龍之慶。春秋載祀,來千里之牲牢,億萬斯年,報九重之寵命。

除了黃公度、陳宓二文外,宋代有關記述媽祖之文獻,尚有樓鑰所撰興化軍莆田縣順濟廟靈惠昭應崇福善利夫人封靈惠妃制誥、丁伯桂撰之順濟聖妃廟記、宋會要輯稿禮20,張天師祠、神女祠、順濟廟等條、李俊甫輯,莆陽比事,神女護使條、劉克莊,風亭新建妃廟記、李丑父,靈惠妃廟記、洪邁,夷堅志浮曦妃祠暨林夫人廟條等。元代文獻較重要者,有黃四如,聖墩順濟祖廟新建蕃釐殿記、程端學,靈濟廟事蹟記、程端禮,重修靈慈廟記等。

上述諸文,以丁伯桂順濟聖妃廟記、李丑父靈惠妃廟記、黃四如聖墩順濟祖廟新建蕃釐殿記、劉克莊風亭新建妃廟記等數篇內容較為詳實。其中丁伯桂廟記,更為研究早期媽祖信仰之珍貴文獻。

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綜覈宋代文獻之記載,媽祖似非杜撰之人物,如黃公度題順濟廟詩云『生前不厭混巫媼』,陳宓白湖順濟廟重建寢殿上梁文云『妃正直聰明』,丁伯桂廟記謂『神甫陽湄洲林氏女,少能言人禍福,歿號通賢神女,或曰龍女,莆寧海有堆』,李丑父廟記云『妃林氏,生於莆之海上湄洲,洲之土皆紫色,咸曰必出異人』,劉克莊廟記云『妃以一女子,與建隆真人同時奮興,去而為神,香火布天下,與國家祚運相為無窮』,黃四如殿記云們妃祖林氏,湄洲家故有祠?····他所謂神者,以死生禍福驚動人,唯妃生人福人,未嘗以死與禍恐之,故人人事妃,愛敬如母,中心鄉之,然後於廟響之』。等記載,皆非常具體,且可藉以理出媽祖生前事蹟之輪廓如下:媽祖本姓林,莆田湄洲嶼人,可能生於宋太祖建隆年間,為一宗教人物,少能言人禍福,亦懂醫藥,能生人福人,未曾以死與禍恐嚇人,故莆人皆願與之往來,愛敬如母。但因媽祖為一宗教性人物,往來人物中,不乏巫媼人物,而格於朝廷功令,其事蹟遂未被詳細記錄下來。媽祖終其生未嫁,亦無後裔,大概卒於宋仁宗朝慶曆年(1041)以前,享年七十歲以上,葬於莆田縣之寧海。

媽祖信仰之開展,可分為三個階段。第一階段為僅屬莆田地區人民私自信仰時期。起自媽祖逝世,迄於徽宗宣和四年。第二階段為可以公開傳播之信仰期。起自宣和五年朝廷賜廟額順濟,迄於高宗紹興二十八年。第三階段為普及期,自紹興二十九年陳俊卿獻地建白湖順濟廟以後。

一般較眾人所之的媽祖留傳敘述如下:

湄洲是福建省興化府莆田縣東南海中的一個小島嶼,疊山環海,風景奇佳,島中居民不多,均以捕魚為業,民情淳厚勤勞。宋太祖建隆元年(西元960年),歲次庚申3月23日的黃昏時候,在這人傑地靈的地方,誕生了一位被世人所敬仰的女士----媽祖林默,距今已一千餘年。 

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媽祖的祖先為莆田望族,唐末五代於地方為官者很多,五代末天下亂,媽祖祖父棄官遷來湄洲隱居。媽祖的父親叫林愿,字惟慤,母親王氏,平日廉潔篤實,樂善好施,夫妻生一男五女,因長子洪毅,身體虛弱,甚感子嗣單單薄,日夜祈禱,希望觀音菩薩庇佑再添一子。某夜,媽祖的母親在睡夢中,隱隱看到觀音菩薩賜她一粒藥丸,把藥丸吞服後,不久王氏就懷孕了。建隆元年3月23日黃昏,有一道紅光從西方射入寢室,光輝奪目,室內異香氤氳不散,此時,媽祖的母親感覺肚子裡一陣劇痛,不久就順利產出一女。祂的父母看到所生的嬰兒又是女的,有點失望,但仔細瞧著,這嬰兒與眾不同,且是觀音菩薩賜靈丹所生,因此十分疼愛。

媽祖誕生後,經過一個多月,未聞哭聲,父母就給祂取個名子叫「默」。媽祖小時後就與一般女孩不同,端莊嫻淑,八歲時,父親延師來家設塾,媽祖開始讀書識字。十三歲有老道士玄通者來往其家,媽祖不但殷勤接待,且經常給予捐助。老道看媽祖慈悲喜捨,就對林愿說:「默娘似具有佛性,若加培育便能濟渡世人,修成正果」。林愿很高興,老道就開始把玄微的祕法傳授給媽祖,媽祖敬受,日夜勤習,漸漸領悟宗教奧秘。三年後,有一天媽祖操演法術後,看到井中浮現符瑞,即媽祖法力已可通天地,可以驅邪除惡,為民消災解厄。此後媽祖於莆田地區救護生靈,拯救遇難船隻,各地村民感恩載德,尊稱祂為「通賢靈女」。

宋太宗雍熙四年(西元987年),歲次丁亥,秋9月8日,媽祖突然向家人說: 「明天是重陽佳節,想去登高,所以先來和家人告別」。九月初九日黃昏,媽祖登上湄山,遠處仙樂傳來,媽祖就坐化成道。﹝以上資訊取自北港朝天宮網站﹞

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從朝天宮廟口延伸至北港大橋的北港形象商圈,為昔日通往北港溪口的通商要道,兩旁商店林立,二層式巴洛克風格街屋,見證北港的繁華歲月。 
從街頭到街尾,販售狀元餅、北港小吃、麻油……等商舖林立,滿足食慾,且能滿載而歸。 

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形象商圈商店街簡介
明朝天啟元年,西元1621年,顏思齊在笨港登陸,開啟漢人在台灣三百多年的拓墾歷史。笨港開港後,曾是重要的國際貿易港口,爾後逐漸淤積,漸失商港的功能,但北港四周農業發達,而成為南北雜貨與農產的集散中心,使北港仍為重要的商業重鎮。

北港現今仍是花生、芝麻、大蒜及蠶豆的集散地,從事農產品加工的業者很多,北港的麻油、花生、花生油、蒜頭、大餅、蜜餞、醬油等為聞名全省之特產;北港歷經三百多年來的發展,無論宗教人文或經濟產業都有長足的進步,產業發達的北港,各項名特產,貨真價實,譽滿全台,因此,在台灣有用「正港的」來比喻「真正好貨」的說法。

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其他說明
隨著北港媽祖信仰愈來愈興盛,今日更成為北港經濟命脈所繫,許多重要的商店,皆圍著北港朝天宮而設,尤以朝天宮前宮口街(中山路)為代表,從清朝到日劇迄今,都是北港最繁華的一條街,在日據時期昭和十一年經過市區改正,造成了如今中山路的面貌;宮口老街每一家商店都有美麗的建築與故事,值得您款步悠遊,體會老街獨特的魅力與笨港美食小吃。

以北港朝天宮週邊為主要範圍的北港形象商圈,自清代乾隆時起,即有深厚之人文景觀與商業發展,其所蘊含之豐富史料,為其他商圈所不及,在朝天宮文化大樓中即有豐富的文物展示;北港朝天宮香火鼎盛,每年有五百多萬的進香遊客,維持北港商圈的持續發展,根源於媽祖信仰之民間藝術、文武藝陣更是不計其數,在農曆正月至三月媽祖進香盛期來到北港,即可令您有如融入民俗嘉年華會一般。

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交通指引
【自行開車】
北上
國3->古坑系統->虎尾匝道下接145線->新德路->華勝路->華南路->左轉民主路->朝天宮->北港形象商圈商店街

南下
國3->古坑系統->虎尾匝道下接145線->新德路->華勝路->華南路->左轉民主路->朝天宮->北港形象商圈商店街

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